Transhumance

La transhumance, du latin trans et humus, est la migration périodique d'une part du bétail de la plaine vers la montagne ou de la montagne vers la plaine, d'autre part des abeilles d'une région florale à une autre,...


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Pastoralisme - Élevage ovin

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La transhumance, du latin trans (de l'autre côté) et humus (la terre, le pays), est la migration périodique d'une part du bétail (bovidés, équidés et ovins) de la plaine vers la montagne ou de la montagne vers la plaine, d'autre part des abeilles d'une région florale à une autre, et ce suivant les conditions climatiques et par conséquent de la saison.

Moutons transhumant vers la vallée dans le parc national des Pyrénées (étage alpin).
Pastourelle
Les transhumances nécessitaient et nécessitent toujours énormément de main-d'œuvre, selon la taille des troupeaux
(peinture bucolique de William Bouguereau, XIXe siècle).
Transhumance, mont Aigoual dans le Massif central (2006).
Transhumance dans les Alpes du Sud (Vallée du Buëch, 2009)

Les types de transhumance

En ce qui concerne le bétail, on distingue deux types de transhumance :

En Europe, l'estive dure généralement de fin mai à mi-octobre.

Transhumance en France

Provence

La question des origines de la transhumance en Provence mobilise les historiens et les archéologues. Les grands déplacements de troupeaux de la plaine à la montagne avaient certainement disparu durant le haut Moyen Âge, faute des conditions politiques (organisation territoriale et sécurité des chemins) et économiques (marchés pour écouler les produits des troupeaux) nécessaires à de telles entreprises.

Mais la découverte dans les années 1990 dans la plaine de la Crau de fondations de nombreuses bergeries datant de l'époque romaine et de l'âge du Fer laisse à penser que déjà dans l'Antiquité des troupeaux d'ovins transhumaient, corroborant Pline l'Ancien affirmant que dans "les Plaines-de-pierre" de la province Narbonnaise les moutons "par milliers convergent depuis des régions lointaines pour brouter".

Le balancement des troupeaux se remet en place dès avant le XIIe siècle à l'initiative des communautés montagnardes, qui ne peuvent nourrir en bergerie des troupeaux importants durant les longs hivers, et vont chercher l'herbe des plaines. Les grands monastères (Abbaye Saint-Victor de Marseille, Boscodon…), les imitent dès le XIIIe siècle en mettant en valeur leurs possessions dans le haut comme dans le bas pays, imités, à partir du XIVe siècle par les grandes familles nobles. Il s'agit alors d'une transhumance de la plaine à la montagne, avec des troupeaux de mille bêtes et plus.

Les archives du Comté de Nice font état de contrats passé au début du XIVe siècle, entre des montagnards et des éleveurs de basse Provence. Les premiers ayant rapporté au pays les troupeaux des seconds. C'est à partir de 1325 qu'on voit des éleveurs envoyer en commun de gros troupeaux (de près de 2000 têtes) vers les pâturages de haute montagne. Tout d'abord, cette transhumance sera perçue par énormément comme de la concurrence pour les élevages de montagne (Musset, 1986). Dans Sociétés paysannes, Henri Mendras citait ce conflit de pouvoir comme illustration d'un processus d'installation d'un équilibre entre ressources naturelles et exigences sociales (Mendras, 1976).

De nombreux actes notariaux parus après 1380 témoignent de ce mode de transhumance. Au XVe siècle, la grande transhumance, réservée au siècle précédent aux troupeaux des grandes familles et des éleveurs riches, se démocratise. L'estivage des moutons devient massif. À partir de 1450 chaque année entre 40 000 et 50 000 moutons quittent Aix-en-Provence et ses alentours pour les alpages (Leydet, 1982). À partir de là, la grande transhumance ne cessera de s'étendre vers le nord.

La grande transhumance ne peut plus alors être résumée à un acte de circulation, elle devient un véritable circuit commercial. Nous assistons à une sorte de «marchandisation» des estives. Le plus fréquemment, les éleveurs provençaux traitent avec des intermédiaires qui jouent un rôle particulièrement important dans le «marché de l'estive». Ce sont eux qui acheminent les troupeaux vers les alpages. Ce sont eux aussi qui assurent la police des transhumances. Ils se mettent à la tête du rassemblement de plusieurs dizaines de milliers de moutons qu'ils prennent en charge jusqu'aux alpages. On assiste ainsi, à l'émergence de professionnels de la transhumance qui à certaines périodes jouiront d'un quasi-monopole de l'activité (Coulet, 1986).

Depuis le XIXe siècle

À la fin du XVIIIe siècle la race Mérinos d'Arles (croisement du Mérinos espagnol avec la race Cravenne), particulièrement adaptée à une existence rustique, apparaît en France, la production ovine se perfectionne.

Au XIXe siècle le pastoralisme et la grande transhumance sont particulièrement importants. La rentabilité faible est contrebalancée par des troupeaux de grands effectifs. 400 000 moutons transhument de Basse Provence vers les hautes vallées des Alpes du Sud. La Crau et la Camargue, dont les sols sont pauvres, offrent de nombreux parcours loués à bas prix. Dans les garrigues de Montpellier, la céréalicultures et élevages extensifs de moutons sont associés. Les grands transhumants ont des phases de progression et de régression, liées, jusqu'au XIXe siècle, à la demande en laine.

Dans l'intervalle des XIXe et XXe siècles, on distingue, en France, trois périodes principales. Autour de 1850, la France atteint un pic démographique et l'élevage de mouton connaît un maximum.

Après 1860, tandis que la laine est le principal produit de l'élevage ovin, la suppression des droits de douanes entraîne la chute du cours de la laine. En même temps l'urbanisation croissante induit une plus forte demande de production de viande. Ces deux phénomènes amènent à une conversion de la production vers celle de la viande ainsi qu'à un fort recul de la production ovine (Coste, 1986).

Les gros propriétaires terriens diminuent les effectifs et se tournent vers d'autres cultures (surtout la vigne). De 1852 à 1955, le nombre de brebis mères passe de plus de 33 millions à uniquement 8 millions. Les plaines arides de la Crau sont mises en valeur grâce au drainage, au colmatage, ainsi qu'à l'irrigation rendue envisageable par la dérivation des eaux de la Durance. La création de prairies et la construction de bergeries dans la Crau, rendent les éleveurs plus dépendants des propriétaires terriens.

Au lendemain de la seconde guerre mondiale les troupeaux du bas Languedoc sont rejetés sur les garrigues et pratiquent des transhumances courtes vers les Cévennes et les causses comme le Larzac. La production de coureurs ou broutards (agneaux nourris au lait maternel ainsi qu'à l'herbe) chute et l'engraissement d'agneaux en bergerie devient privilégié. Cependant la transhumance se maintient en basse Provence. En 1954, 350 000 moutons estivent dans les Alpes, dont trois cinquièmes originaires de Crau et de Camargue. Le transport par bétaillères se généralise.

Entre 1870 et 1930, malgré la consommation croissante de viande, le cheptel français diminue de moitié. Son niveau minimum est atteint en 1950.

Depuis 1950, cependant, la concurrence sur les terres s'accroît (lotissements, champs militaires, vergers, vignobles, stations de ski, etc. ) avec pour conséquence un certain recul de l'agriculture, libérant ainsi de nombreux parcours pour les ovins. En 1935, un troupeau sur dix transhumait toujours (soit un million de bêtes). En 1960 seules 600 000 bêtes prennent toujours la route, 350 000 vers les Alpes, 200 000 vers les Pyrénées et 50 000 vers le Massif central.

Les années 1960 et 1970 voient une politique productiviste (Mendras 1984 ; Duby, 1977). Entre 1955 et 1980, le nombre de brebis mères passe de 6 millions à 8 millions et la production de viande d'agneau progresse de 60%. La consommation de viande, qui double pendant cette période, était alors assurée à 80% par la production française. Une forte spécialisation des espaces conduit à la création de bassins de production. Ce qui rend les régions tributaires des firmes qui encadrent la production, imposant leur recherche de régularité et des coûts de production moindres (Mendras, 1984).

La grande transhumance se maintient dans les Alpes mais décline énormément dans le Massif central et les Pyrénées. Partout, la longueur des transhumances diminue et l'élevage tend à une sédentarisation incitée par les pouvoirs publics. C'est la transhumance hivernale descendante qui décline le plus vite. Les bergers abandonnent les déplacements lointains vers les plaines qui sont occupées par d'autres cultures et ils cherchent à augmenter le pâturage dans les régions alpines et préalpines.

À partir de 1982, l'élevage ovin est à nouveau en recul. Dans les années 1980, le marché français de la viande s'ouvre toujours, surtout grâce aux améliorations du transport frigorifique. Les importations à bas prix affectent fortement l'élevage français. Depuis 1980, le cheptel ne cesse de diminuer. La production régresse fortement et les importations augmentent. C'est une période de renforcement de la concentration et de la spécialisation géographique. Tandis que la consommation de viande ovine ne cesse d'augmenter, le cheptel perd plus d'un million de têtes en dix ans et la production de viande baisse régulièrement. La consommation est alors satisfaite par un recours massif à l'importation, essentiellement en provenance du Royaume-Uni, d'Irlande, de Nouvelle-Zélande et d'Australie.

A partir de 1985, tandis que la Politique agricole commune (PAC) européenne incitait à la réduction des coûts de structure, la relative défaite des dispositifs intensifs d'élevage ovin conduit à un retour au modèle extensif. Extensif, mais centralisé (12% du cheptel national est regroupé en Provence) et fortement spécialisé. Quand les exploitations se diversifient, c'est presque exclusivement pour adjoindre à l'élevage, la culture du foin complémentaire. Dans nombre de cas, la culture du foin supplante d'ailleurs la production ovine en termes de revenu pour l'exploitation.


Sources :

Intérêt écologique

Lorsque la transhumance n'est pas le signe d'une surexploitation d'un milieu, elle présente divers intérêts écologiques. Elle semble d'ailleurs pour partie copier des mouvements migratoires qui devaient exister chez de nombreux herbivores sauvages dans les temps préhistoriques et qui perdurent quelquefois en zone tropicale.

En particulier les animaux se déplacent avec des graines et propagules (animales, végétales, microbiennes et fongiques) (dans leur toison, sous leurs sabots, dans leur tube digestif). D'un certain point de vue, ils se substituent ainsi — pour partie — aux grands mammifères qui, avant leurs disparition, jouaient ce rôle de dispersion de propagules et d'entretien de la diversité génétique. Le bétail qui est conduit sur les routes de transhumance (ex : drailles en France) n'est cependant pas libre d'aller où il veut, ni lorsqu'il est arrivé sur le lieu d'estive, ni lorsqu'il rentre à son lieu d'hivernage ; les deux dispositifs ne peuvent par conséquent tout-à-fait être comparés.

Un pâturage itinérant ayant une pression soigneusement ajustée aux capacités du milieu, peut contribuer à l'entretien d'une partie du réseau écologique paneuropéen, et en France à la trame verte promue par le Grenelle de l'Environnement en 2007.

Risques et limites

En zone tempérée, la transhumance de gros troupeaux se déplaçant sur les mêmes chemins dans une grande promiscuité pourrait être un facteur de risque sanitaire (diffusion de microbes et/ou de parasites). Mais inversement, les déplacements peuvent l'être aussi — en évitant le contact permanent avec les mêmes substrats et la proximité des lieux où sont stockés les excréments de l'hiver (plus lents à se décomposer).

Les milieux naturels et anciens alpages et pâturages ont fréquemment été fragmentés par des routes, autoroutes, voies ferrées, propriétés privées, ou des cultures. La transhumance des troupeaux doit par conséquent fréquemment pour partie se faire en camion, ce qui retire aux drailles ou anciennes routes de transhumance leur vocation d'éventuel corridor biologique.

Les fêtes de la transhumance

En France

La transhumance depuis quelques années devient un moment de l'animation des vallées par des fêtes, qui permettent de redécouvrir le terroir mais également les métiers du pastoralisme. Ceci dans les Pyrénées, les Alpes, l'Aubrac, etc. Les pratiques de conduite des troupeaux, qui avaient disparu au profit des transports en camions, revoient le jour.

En Suisse

En Suisse aussi, la transhumance est un moment de l'année qui concerne de nombreux éleveurs et c'est l'occasion pour ces derniers de se retrouver dans une ambiance festive. Actuellement, la période de la transhumance (inalpe et désalpe) est fréquemment marquée par des animations locales, qu'il s'agisse de faire revivre les coutumes et traditions ancestrales (culinaires, artisanat, etc. ), ou d'assister à des combats de reines spontanés sur les pâturages alpins le jour de la montée des troupeaux de bovins.

Les animaux portent des décorations florales ou autres, selon surtout le rang qu'ils ont gagné lors compétitions précédent la montée des troupeaux et durant la période d'estive, ou tout simplement dans un but décoratif comme pour la Poya.

En Italie

Dans la Vallée d'Aoste, la fin de la saison estivale est marquée par des combats de vaches ou Batailles de reines, comme dans les régions alpines limitrophes (Pays de Savoie et Valais). La race concernée est la Valdostaine pie noire (ou Pi nèira, en patois valdôtain). La reine du lait (ou Reina di lacë), c'est-à-dire la vache la plus productive, est décorée d'un bouquet de fleurs (ou bosquet) sur les cornes. La finale régionale a lieu dans l'arène de la Croix-Noire, à Saint-Christophe.

Ces dernières années[réf.  nécessaire] les combats de reines se sont développés depuis l'importation d'animaux de la race d'Hérens par quelques éleveurs passionnés. Ils marquent désormais les périodes de transhumance dans cette région du nord-ouest de l'Italie.

Liens externes

Bibliographie

Bibliographie universitaire

Bibliographie technique ou littéraire

fr :Transhumance

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La version présentée ici à été extraite depuis cette source le 15/12/2010.
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